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Ricardo Benjamín Salinas Pliego es un empresario mexicano, Fundador y Presidente de Grupo Salinas. Es un hombre cuyas convicciones y pensamiento se reflejan claramente en su obra así como en sus actividades empresariales. Es un hombre de familia, forjado en el valor del trabajo, la tenacidad, el esfuerzo y la pasión para alcanzar los sueños. Se considera un optimista nato.

Contador Público por el Instituto Tecnológico y de Estudios Superiores de Monterrey, cuenta con una Maestría en negocios por la Universidad de Tulane; sin embargo, no cree que los títulos académicos otorguen conocimiento por encima de la experiencia. Desde muy joven desarrolló su instinto empresarial en diversos negocios. Imposible es una palabra que no está en su diccionario.

Lector apasionado de la historia, sus personajes, el arte, la ciencia, la tecnología así como los negocios y finanzas, gusta de compartir sus intereses y no duda en manifestar su opinión sobre diversos temas de interés, como lo hace regularmente en su blog. Sus ideas las ha expuesto el Foro Económico Mundial de Davos, en The Young President’s Organization, The Economist Mexico Business Roundtable, el Instituto de las Américas, la Cámara de Comercio de los Estados Unidos, UCLA, TED, CAP, The Aspen Institute, The New York Forum, Universidad de Michigan, Universidad de Georgetown y la Escuela de Negocios de Harvard, donde usualmente trata asuntos relacionados con liderazgo, globalización, gobierno corporativo y las oportunidades en la base de la pirámide.
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Minimum Wage and Economics for Bakers

Minimum Wage and Economics for Bakers

This is clearly a sensitive issue and it’s considered politically incorrect to say you’re against an increase in the minimum wage. Once again, I will take this risk because we must be honest and straightforward: as any other price in the economy, salaries cannot be set by decree.

A minimum wage that is too high only leads to inefficiency, unemployment, low economic growth and/or inflation. It is a question of basic economics: the laws of supply and demand cannot be abolished, as much as populist politicians would like to convince us otherwise. What is occurring today in Venezuela is just one example of what can happen when a government tries to go against elementary market forces.

Let's look at a simplified example, albeit a bit extensive.

Part 1: Labor demand

Let’s suppose that John owns a bakery and his employee, Ernesto, generates the equivalent of 100 pesos of bread per hour (ten pieces at a price of 10 pesos each). Let’s also assume that John is a bit stingy and decides to offer a low salary, of 20 pesos per hour. If the direct costs of production -eggs, flour, yeast, energy, etc. -represent 1 peso per piece of bread, Juan’s profit will be 70 pesos per hour (100 pesos in revenue – 10 pesos in direct costs - 20 pesos in salary) or 560 pesos for an eight-hour day.

Minimum Wage and Economics for Bakers

But rarely are such questions in the life of a businessman so easy. Pedro, the baker on the next street over, is a brutal competitor, who is always on the prowl for opportunities. He talks to Ernesto and offers him a salary of 30 pesos per hour, because even with the higher wage, Pedro would still earn 60 pesos per hour (100 pesos-10pesos-30 pesos).

Juan does not sit idly by and fights with his competitor to retain a good employee such as Ernesto and offers him 40 pesos per hour. Pedro promises 50 pesos and so on, until Ernesto receives slightly less than the total value that his work generates per hour, since even paying this salary, the baker will continue posting a profit. Let’s suppose that under these conditions, the salary that Juan is willing to pay is 80 pesos per hour, with which his earnings will be 10 pesos per hour.

Minimum Wage and Economics for Bakers

A similar dynamic occurs in any open labor market. Employers fight each other for labor power, an essential resource that enables them to produce, up until the point that the salary approximates the value generated by the employee.

If we take into account the needs for labor power of all the bakers in a city, who depend on the expected earnings generated by each employee, then we have a representation of the demand curve for labor by this group of companies.

In this representation, typical of a demand curve, we can see that the higher the hourly wage, the amount of labor demanded will be less. If the hourly cost of labor is too high, no one would hire employees in the bakeries.

Minimum Wage and Economics for Bakers

Part 2: Labor supply and equilibrium

By definition, those who offer their labor power are employees. Therefore, the labor supply curve indicates the number of hours that employees are willing to work for a certain salary. The higher the salary, of course, the more hours each of them would be willing to work. If someone offers Ernesto five pesos per hour, he will probably not leave home to work. Most likely he will also not do so for ten pesos an hour.

Some employees may consider working for 15 pesos per hour, but there are not many of them and they definitely will not be enough to meet the demand for labor in the city’s baking industry, and therefore wages must increase.

Obviously this depends on the needs, capacities and circumstances of each, but at the aggregate level, the higher the salary, the greater the availability of labor -in the bakery industry and any other. This reasoning allows us to represent labor supply as an upward curve. The higher the hourly wage, the greater the number of people who will be willing to work longer hours in the bakeries.

Minimum Wage and Economics for Bakers

Let’s suppose that, given the economic conditions in the city’s bakery industry and the preferences of potential employees, the equilibrium wage, in which the supply and demand curves intersect, is about 80 pesos per hour. That is, at this wage level, workers will be willing to offer 8.000 hours a day and bakers are willing to hire them for the same number of hours, and thus the market will be in equilibrium.

Minimum Wage and Economics for Bakers

If, in this case, the city’s bakery industry employed workers who put in a total of 8.000 hours daily, in an eight hour day it would provide jobs to 1,000 people. The daily aggregate income of all employees in the bakeries would reach 640,000 pesos (8.000 hours X 80 pesos per hour).

Populism and “do-gooders” in action

Let’s suppose now that a populist politician takes office, supported by the "do-gooders" and "decrees" that the minimum wage should be set at 100 pesos per hour throughout the city and for all industries, regardless of the key differences between them.

In this case, workers will be willing to put in 10,000 hours (equivalent to 1,250 employees) but bakers only want a total of 6.000 hours (750 employees). The difference between these two figures is called unemployment, in this case equivalent to 500 workers (1,250 willing to work vs. 750 who finally obtain employment in the industry).

In the end, the bakers will only hire workers for 6,000 labor hours, so that the value of the labor market will decrease from 640,000 pesos in the previous equilibrium (8,000 labor hours, at a salary of 80 pesos per hour), to 600,000 pesos (6,000 labor hours, at a salary of 100 pesos per hour). With the exception of the 750 employees who could obtain jobs with a salary of 100 pesos, the unemployed, the bakers, and the consumer will lose out.

As you can be seen in the graph, if the minimum wage is higher than the equilibrium wage, this only creates unemployment: the difference between point (a) and point (b), is equivalent to 500 people.

Minimum Wage and Economics for Bakers

In addition to 500 bakery employees losing their jobs with the new minimum wage, the city will produce much less bread than previously, so other industries, such as the restaurant industry, will be affected. Naturally, with a smaller supply of bread, the price of this basic commodity will rise, so that families will also experience a drop in their purchasing power, especially those at the Base of the Pyramid (BoP).

In the graph we can see that the higher the minimum wage, the more unemployment will increase. In an extreme case, if the salary were set at 200 pesos per hour, no baker would be willing to hire anyone. All bakeries would close, at least temporarily, while automating all their processes. Eventually, the baking industry would resurface, but would hire very few workers.

In contrast, if a bakery were to offer wages that were too low, it would not have enough labor power to compete. In fact, if the "minimum wage" is set below the equilibrium wage (80 pesos in this example), nothing will happen because in any case the workers in this industry would earn more at the market price. Nevertheless, many politicians find it quite profitable to "decree" that no one can earn below 50 pesos per hour. In this case, the minimum wage will then only be a simulation, which is what occurs on many occasions.

Part 3: Conclusion, wages cannot be set by decree

Like any price, salaries represents an equilibrium between supply and demand, so a salary that is different from the equilibrium wage will only create unemployment. Thus, wages cannot be set by decree. For a populist politician, it is very easy to say that a "fair" wage should be set at 100, 300, or 1,000 pesos per hour, but we cannot repeal the laws of supply and demand.

As Murray N. Rothbard reminds us: "In truth, there is only one way to regard a minimum wage law: it is compulsory unemployment, period. The law says: it is illegal, and therefore criminal, for anyone to hire anyone else below the level of X dollars an hour. This means, plainly and simply, that a large number of free and voluntary wage contracts are now outlawed and hence that there will be a large amount of unemployment. Remember that the minimum wage law provides no jobs; it only outlaws them; and outlawed jobs are the inevitable result.” After all, if the minimum wage is so effective in ending poverty, why leave it at 100 pesos? Why not raise it to 300, 400, or 10,000 pesos per hour?

If an employee seeks to earn more than 200 pesos per hour, he will have to receive training, study, and gain experience in order to boost his human capital. If this person studied computer science, a minimum wage of 200 pesos would be irrelevant, because the value of his work in the market will probably be much higher.

By the same token, investment in machinery and infrastructure will result in more items being produced per hour, businessmen obtaining greater value per person employed by boosting worker productivity, and a natural increase in salaries. If the government really seeks greater prosperity then it must create the conditions suitable for businesspersons to invest and for people to increase their human capital.

Among the conditions necessary for businessmen to invest are the rule of law, that laws be few in number and easy to comply with, minimum government intervention in the economy, and clear and firm property rights. That is, regulations must be reasonable and transparent and  entrepreneurs must not perceive a threat, however remote, of expropriation, as occurs in Venezuela. For the employer to assume "uninsurable risks" requires a certain optimism that is necessary in order to face a fragile environment that can easily deteriorate.

So as long as a worker is increasing his human capital, he will be climbing an imaginary "wage scale."  I have seen hundreds of such success stories in my companies.  On the contrary, however, setting a minimum wage is equivalent to breaking the first steps of this ladder of opportunity with a sledgehammer. It is totally unfair for those with little human capital, who were unable to finish high school and had these steps of the ladder existed, they would have had the opportunity to gradually ascend this imaginary ladder over the course of their lives.

So who wins and who loses? Setting a minimum wage too high will only lead to unemployment, lack of opportunities, inefficiency, low economic growth and many other undesirable consequences, while only a minority of (well connected) employees will benefit and voter support for some irresponsible politicians will also rise , temporarily.

This measure will mainly affect those at the Base of the Pyramid, workers with the lowest "human capital," who will be the first to lose their jobs. Bakers without access to credit and capital, the "marginal producers," will also be seriously affected by this measure that requires them to hire labor at a considerably higher price.

The economists who propose increasing the minimum wage are unaware of the basic principles of their profession, and therefore they are unable to see the consequences of this type of public policy. To design them we must take into account not only the immediate effects, but the secondary and tertiary consequences.

What we should encourage to permanently boost family income is productive investment, education, and infrastructure development. Minimum wage policies, like many others promoted by populist politicians and those who I call the "do-gooders," are only a simulation that terribly and permanently affect people at the Base of the Pyramid. In implementing public policies, we should fully understand the dynamics and the economic environment and consider the possibility that the "solution" can be much worse than the supposed disease.

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Comments [17]

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Alejandro Gomez, Coyoacán, CDMX:

Me parece que el señor Salinas tiene una concepción muy errónea entre teoría y práctica. Sí, la teoría ayuda a edificar modelos que nos ayudan a comprender la realidad, pero el creer que funcionan en cualquier escenario, es erróneo. Lo invito a leer el siguiente documento preparado por muchos de los mejores economistas de este país. Espero cambie su opinión respecto al salario mínimo, ya que esta postura ha sido probada más que errónea en muchos lugares. Saludos. "Política de recuperación en México y en el Distrito Federal del salario mínimo":

Humberto Nájera, Poza Rica deHidalgo, Veracruz:

Me parece una respuesta acertada sobre el salario mínimo y economía. Creo que lo que se le podría agregar es que el salarío mínimo debe tener una base fuerte, poder adquisitivo, rentabilidad. Al grano, tener como base algún metal que por sí solo tenga valor, por ejemplo la plata o el oro. De esa forma el ingreso de las familias en general, tendría una mayor protección contra los vaivenes del mercado.

EFREN GARCIA R., Monterrey, Nuevo León.:

Coincido con los comentarios pero discrepo con la visión empresarial. Voy al punto: considero que el empresario debe, además de generar utilidades, desarrollar acciones socialmente responsables. Siendo así, pudiera mejorar las condiciones laborales y los salarios de los trabajadores. Iniciativas para el desarrollo de la productividad y para el crecimiento del capital humano ayudarían a crear un círculo virtuoso que pudiera hacer a la empresa mas competitiva, generar más ingresos a los accionistas, a sus trabajadores y al gobierno con el pago de impuestos. Finalmente, es la economía la que debe de estar al servicio del ser humano y no el el ser humano al servicio de la economia. ¡¡¡Gracias!!!

Juan rojas, tlalnepantla:

Hola. Estoy de acuerdo con el artículo y agrego: 1) en los salarios finales faltó agregar el pago del IMSS, un servicio malo para su costo obligatorio mensual que el trabajador sólo lo usa cuando está muy mal de salud. Recordemos que hay seguros de vida o gastos médicos mayores o menores con grandes ventajas, pero no es opcional para las personas que tenemos empresa; 2) si deseamos mayores programas de gobierno debemos disminuir a 100 el número de diputados y a 50 el de senadores y debemos reducir salarios en forma masiva a nivel gobierno, así habrá más gasto para educacion y apoyo a las empresas con interés bueno, no que ahora uno pide un préstamo y lo asalta el banco con sus tasas de interés altas, las más altas en América Latina; 3) yo como empresario encantado de dar más empleos, pero si hay leyes de competencia injustas... en mi giro el gobierno ha decidido apoyar a empresas alemanas o de EU, en lugar de negocios como el mío ¿Cómo? No les cobran IVA a pesar de que cobran en pesos mexicanos, así favorecen la comptencia desleal y la fijacióon de precios o los bajamos para competir o los subimos para reducir ventas; 4) los trámites que hay que hacer para abrir una empresa, son aburridos, lentos y exagerados. A ningún empresario le gustaría ir ahí. Como se darán cuenta, es más fácil quedar bien con la población que ponerse de nuestro lado. Es difícil generar empleos y más pagarlos bien. Me ha tocado entrevistar personas que no están capacitadas y quieren ganar mucho dinero.

Jesús González G.., Naucalpan:

Excelente y sencilla clase de economía básica. Felicidades.

Jacobo hanono, CDMX :

Hola. Para la base de la pirámide, sería extraordinario que ese sector de la población se dedicara a la cosecha de productos orgánicos. Hoy en día, los "millennials" quieren comida orgánica y en la República Mexicana tenemos la bendición de tener mucha tierra fértil para crear ese concepto. Saludos.

gerardo granados, Silao:

Ajustar el salario mínimo por decreto sólo refleja la miopía de los que administran la economía. Para hacer efectiva y suficiente la fuerza laboral es necesario modificar el modelo económico y social desde sus bases legales mas fundamentales, lo que implicaría definir y reclasificar el trabajo, eliminar a la especulación como base para el crecimiento económico, eliminar la carga tributaria excesiva y dar certeza legal a las garantías de propiedad y derechos fundamentales del trabajador.

Valentin vargas, Reynosa Tamaulipas:

Mientras no se supere la barrera de los 50 pesos por hora, creo todos podríamos beneficiarnos, la población dejaría de trabajar de manera informal y se uniría a la fuerza laboral formal. Habría más competencia por un lugar para trabajar y esto aumentaría la producctividad y eficiencia del trabajador.

Valentin vargas, Reynosa Tamaulipas:

Estimado Julio Laborie: después de leer su comentario, puedo decirle que un gran porcentaje de la población ya logra tener ese ingreso de 200 pesos diarios, que entre 8 horas son apenas 25 pesos por hora. La idea es que el aumento sea notorio. No soy analista financiero, pero creo que un salario de entre 35 y 40 por hora no generaría problema a las grandes empresas que son las que tienen al 75% de los trabajadores. Y una vez más repito que los trabajadores informales y los negocios locales son los que sufrirían de manera temporal, en lo que el nuevo ingreso permite activar a esos mismos negocios!

Javier de la Rosa, Pachuca:

Si bien el salario no debería de reglamentarse en una economía abierta, me parece que el principal error va ligado al poder adquisitivo de ese salario y a la educación empresarial -y en general de la población-. En un mundo globalizado pagamos precios globales por alimentos, bienes y servicios. Sin embargo, el salario no lo refleja y su poder adquisitivo es limitado. Y sin empresarios capaces de hacer crecer la economía, es complicado que lleguemos a tener niveles de salarios de primer mundo, y sin educación de calidad es muy complicado crear empresas capaces de competir en el mercado global.

JULIO LABORIE.:, Ciudad de México.::

Amigo, admiro su compromiso y gratitud de tiempo al mantener este enlace con el público en general, más aún por la profundidad y respaldo de sus comentarios, haciéndonos más libres de pensamiento y claros en nuestra visión. En cuanto al tema del salario mínimo: vivimos en un Estado de Derecho, que tal parece ha caducado, se vuelve ineficiente, cada vez más caótico y así no se puede tomar un camino que nos conduzca al desarrollo. México es joven, con una edad mediana de la población de 27 años. Pero los altos niveles de desocupación hacen que el bono demográfico/fuerza de trabajo se pierda y en 20 años veremos las consecuencias de no haber sido productivos. El actual salario mínimo desalienta a cualquiera para buscar empleo. “El salario mínimo deberá ser suficiente para satisfacer las necesidades normales de un jefe de familia”... $73.04 no cumple con ese propósito de la ley. Con 100 pesos (5 dólares) es injusto. Se debe ser realista sin superar el punto de equilibrio: $200.00 pesos x 30 días, esto sería lo justo. En E.U. se “vive” con 20 dólares diarios, aún en el estado de Nueva Jersey. Y no estoy hablando del mínimo. Es pobre el que nunca llega a la quincena y queda mal con sus acreedores. El salario mínimo es sólo un parámetro, no hay que ser cuadrados, porque afecta al tejido social y genera/promueve la economía informal. Hay mucha oferta de empleos pero no ofrecen la contraprestación real. Atentamente.

Arturo Rodríguez , Shenzhen China:

Estimado señor Salinas, como siempre es un gusto leer sus notas y en efecto su teoría es lamentable pero muy cierta. Lamentable porque en México aún no se logra precisamente una mejor calidad de vida aumentando el salario mínimo y yo me imagino que es debido a la falta de competitividad de las empresas, aunque en el tema del panadero está muy claro que se está dirigiendo a las empresas que son fabricantes. ¡Le mando un cordial saludo!

Salomon Romero, Guadalajara:

Desgraciadamente este tipo de información y análisis no llega a toda la población, que es la que con su voto elije a gobiernos corruptos y traidores, que son el lastre más pesado que tenemos en nuestro país y que no se ve por dónde se pueda erradicar.

valentin vargas , Reynosa Tamaulipas:

Cierto es que un salario demasiado elevado genera incertidumbre. Pero en su ejemplo, está usted mostrando a quiénes afectaría esa decisión, en el orden lógico de escalafón tanto empresarial como humano. Pues de golpe toda la industria pequeña caerá, asimismo toda persona no suficientemente capacitada perderá su empleo. Pero el efecto sería sólo, temporal pues con mayores recursos un padre le podrá ofrecer mejores estudios a sus hijos. A mayor salario, más poder adquisitivo. En el ejemplo, el pan se podría dar más caro lo que igualaría un poco el proceso. Empresas de bienes inmuebles verían un aumento en sus ventas. No temamos al aumento, sólo que hagámoslo gradual, un 10% al año por 10 años nos dará lo que queremos sin afectar tan de golpe.

Jorge, Ciudad de Mexico :

Qué buena explicación sobre este tema, que pocos entienden y que la mayoría pensamos que por qué no ayudar a los que menos tienen. Aquí podemos entender que con este tipo de regulación nos perjudicamos todos. Y qué valentía de una persona como usted en publicarla. Gracias.

Jésus Ignacio Talón Portes, Tlalpan:

Aunque México es uno de los países con el salario mínimo más bajo, esto es provocado desde mi punto de vista por personas que muchas veces no tienen la preparación adecuada para cierto trabajo y es ineficiente en ciertos puestos. Aunque uno de los principales argumentos contra dicha alza es que debe incrementarse la productividad antes que el salario, la productividad no solamente va ligada a la eficacia de la mano de obra de los trabajadores, pues también implica que las empresas deben invertir en renovar su maquinaria y equipo. Siempre hay personas que sin fundamento comentan que deberían subir el salario mínimo o regalar dinero a las personas para que puedan sobrevivir: son ideas que parecen justas porque hace falta que se incrementen las remuneraciones de los trabajadores para que se les ayude en su economía, pero si analizamos sólo provocarían la desestabilización del país debido a que no ayudarían a las familias a salir de la pobreza, al contrario, aumentaría, porque el empresario tendría que incrementar los precios de sus productos para solventar el nuevo gasto de mano de obra provocado por el aumento del salario mínimo, y si se desea desviar o evitar el salario mínimo entraríamos en la informalidad.

Roberto, Mexico:

Muy acertado. Los políticos, en cuestión del salario mínimo, deberían capacitarse para tomar buenas decisiones, ya que afectan a todos. En el ejemplo, lo apunta bien claro en la grafica #3: es el punto de equilibrio del mercado que si se va hacia abajo o hacia arriba trae como consecuencia la grafica #4. Las buenas decisiones son: leyes fáciles de cumplir, apoyar a empresarios para que inviertan, darles facilidades para crear mas empleos y disminuir la pobreza con empleo, con educación, con infraestructura.